Морские котики. Fur seals.

Северные морские котики

Почти каждый из нас что-нибудь да слышал о тюлене под названием "морской котик". Одни вспоминают замечательную прабабушкину "котиковую шубу", которая не износилась за несколько поколений. Других удивили увиденные по телевизору кадры о необыкновенной жизни этого животного. Наконец, для третьих морской котик представляет неисчерпаемый научный интерес.

Северные морские котики почти всю холодную часть года странствуют по просторам Тихого океана. Около семи месяцев они не выходят на сушу, плавая вдали от берегов. В процессе эволюции котики прекрасно приспособились к жизни в воде. Все их плавно обтекаемое тело одето теплым, прочным, непромокаемым мехом. Вместо ног у котиков большие кожистые ласты. Даже уши, чтобы не тормозить скольжение в толще воды, устроены в виде маленьких, плотно прилегающих к голове трубочек.

Океан - родная стихия северных морских котиков. Они виртуозно плавают, ныряют и даже спят на воде, а играя, ловко выпрыгивают в воздух подобно дельфинам. Исключительно в воде котики добывают и поедают свою пищу.

Большую часть своей жизни они обитают в воде, но все же настоящий родной дом морских котиков - это суша, где они, рождаясь, делают свой первый вдох и матери вскармливают их своим молоком.

В конце весны, после зимних путешествий, северные морские котики выбираются на побережья небольших островов, чтобы заняться семейными делами. Все теплое время года котики проводят на суше, лишь время от времени ненадолго уходя в море кормиться.

СИСТЕМАТИКА И ПРОИСХОЖДЕНИЕ

Как и все другие животные, вскармливающие своих детенышей молоком, северные морские котики относятся к КЛАССУ МЛЕКОПИТАЮЩИХ (MAMMALIA).

Всю зиму, почти всю весну и большую часть осени котики проводят в воде. Такой - пелагический - образ жизни невозможен без приспособленных для плавания конечностей. Кисть и стопа котиков преобразованы в ласты, удобные для гребли и маневрирования в толще воды. Отсюда и произошло название отряда, к которому относятся моржи и все тюлени, в том числе и котики: ОТРЯД ЛАСТОНОГИЕ (PINNIPEDIA). По бокам головы северных морских котиков видны небольшие ушки в виде повернутых назад трубочек. Такие ушки имеются только у представителей СЕМЕЙСТВА УШАСТЫХ ТЮЛЕНЕЙ (OTARIIDAE).

Название РОДА и ВИДА - СЕВЕРНЫЙ МОРСКОЙ КОТИК (CALLORHINUS

URSINUS) состоит из греческих и латинских слов и переводится приблизительно как "красивомордик медвежий". Внешне самочки и молодые котики действительно имеют симпатичную мордочку и буроватый мех, немного напоминающий медвежий.

Северный морской котик обитает, в основном, в северной части Тихого океана, что отражено в русском названии этого вида. В южном же полушарии живут еще несколько видов котиков, относящихся к роду южных морских котиков (Arcto­cephalus).

Произошли ушастые тюлени, в том числе и северный морской котик, от древних предков - Enaliarctus mealsi, внешне отдаленно напоминающих выдру и живших 24­25 млн. лет назад. Они имели ласты, а значит, хорошо плавали. Кроме того, видимо, в погоне за добычей они могли надолго погружаться под воду, т. к. форма их черепа несет структуры ныряющих животных. Центром расселения всех представителей семейства ушастых тюленей считается Тихий океан.

РАСПРОСТРАНЕНИЕ И МИГРАЦИИ

Северный морской котик населяет северные острова Тихого океана.

В безледный период года, с мая по октябрь-ноябрь, все земное население котиков концентрируется для размножения на береговых лежбищах всего лишь в нескольких традиционных районах. Больше всего их собирается на американских о-вах Прибылова (несколько сотен тысяч), немного меньше на Командорских о-вах (приблизительно 1,5-2 сотни тысяч) и Тюленьем о-ве в Охотском море (около ста тысяч). Совсем небольшие колонии северных морских котиков размножаются на некоторых Курильских о-вах, а также о-ве Сан Мигель возле Калифорнии. Всего в настоящее время на земле обитает приблизительно 1-1,5 млн. северных морских котиков.

Большая "беда" северных морских котиков заключается в их прочном и теплом мехе. Ценный мех и послужил причиной истребления этих тюленей в XIX и начале ХХ века. Вторая их "беда" состоит в том, что на своих лежбищах они фактически беззащитны, т. к. многотысячное лежбищное стадо при опасности не может быстро убежать в спасительную воду.

Одна из причин того, что котики традиционно избирают для лежбищ недоступные мелкие острова, - это отсутствие там крупных хищников, которые легко истребляли бы уязвимых на суше тюленей. Кроме того, вторгаясь в стадо, хищники искажали бы отлаженную структуру лежбищного сообщества котиков, т. е. нарушили бы их естественное воспроизводство.

Известно, что до XIX века существовало значительно большее, чем в настоящее время, число лежбищ северных морских котиков на Командорских и Курильских островах. Тогда на всех этих лежбищах велась интенсивная охота на этих ценных пушных зверей, вплоть до их полного уничтожения. Некоторые из лежбищ восстановились в результате предпринятых мер по их сохранению, ­ приостановке промысла и охране лежбищ от браконьеров. Другие же лежбища так и остались пустовать до настоящего времени.

Осенью, в сентябре-октябре, утихает бурная жизнь на лежбищах. Взрослые и молодые котики постепенно отправляются в дальние океанские странствия. Мелкими группами или поодиночке, одни из них уплывают в воды Японского моря, другие - в акватории Калифорнийского побережья. Некоторая часть поголовья котиков рассеивается в Тихом океане. Все они отдыхают и усиленно кормятся в относительно мелководных акваториях.

МЕСТА ОБИТАНИЯ

В теплый период года котики выходят на небольшие или средние острова, отдаленные от материковой суши. Они, по только им известным признакам, избирают песчаные или каменистые, нередко окруженные скалами, пляжи. Эти пляжи обычно имеют пологий выход на мелководье и большие, питаемые морскими приливами, лужи, в которых детеныши в безопасности учатся плавать.

Издревле избранные для размножения пляжи - лежбища, где котики образуют огромные, многотысячные, скопления, остаются для них постоянными навсегда. Из века в век морские котики после зимних странствий возвращаются не только на родное лежбище, но и, по возможности, на микроучасток пляжа, где они родились. Только варварское тотальное истребление в прежние времена всех обитателей лежбища приводило к полному его угасанию. Многие из уничтоженных в XIX веке лежбищ не восстановились до настоящего времени. Однако в периоды, когда устанавливали запрет на промысел котиков, их численность постепенно восстанавливалась за счет размножения тех немногих животных, которые остались в живых. Причем некоторые из полностью истребленных лежбищ вновь заселялись переселенцами с соседних восстановившихся участков.

Замечательно то, что, как правило, лежбища через десятки лет запустения возникали и формировались на прежних, старых участках, в местах, где они когда-то существовали сотни лет.

ВНЕШНИЙ ВИД, ФОРМА КОНЕЧНОСТЕЙ, СПОСОБЫ ПЕРЕДВИЖЕНИЯ

Северный морской котик - крупный зверь с плавными, обтекаемыми очертаниями корпуса, как и положено великолепному пловцу. В воде его шерсть имеет гладкий глянцевый вид и черно-коричневый оттенок. После того, как котик выйдет на берег, встряхнется и обсохнет, его мех превращается в плотный пышный "бобрик". Взрослые самцы - секачи немного различаются друг от друга по цвету шерсти ­от темно-коричневого, почти черного, до рыжевато-бурого или даже песочного. У старых зверей появляется проседь. Украшение взрослого самца – мощная, сильная, поросшая короткой жесткой гривой шея, плавно переходящая в могучую грудь. Под утолщенной кожей шеи и груди помещается толстый слой жира.

Все эти "боевые доспехи" секача - сильная шея, толстая кожа, мощный слой жира и жесткая грива - ему жизненно необходимы. Они, подобно латам, защищают его в битвах с соперниками, во время дележа лежбищной территории в период размножения.

Хвост у северных морских котиков совсем маленький, едва заметный и не имеет практического значения в их жизни.

Взрослый самец северного морского котика значительно крупнее самки. Его вес может достигать 200 кг и более, что в четыре-пять раз превосходит вес самки ­ 50-60 кг (различие признаков между самцом и самкой называется половым диморфизмом). Большие размеры и мощь секача дают ему преимущество в конкурентной борьбе за место на лежбище. Кроме того, крупный самец виден издалека и хорошо заметен среди небольших самок. Соперник еще с моря, на подходе к лежбищу видя "резидента", не сразу решается на агрессию.

Небольшие по сравнению с секачами самки северных морских котиков, которых обычно гораздо больше на лежбище, чем самцов, тоже носят коричневую "котиковую" шубку и имеют изящную обтекаемую форму тела. У большинства из них мех на груди принимает более светлый, серебристо-кремовый оттенок. Нередко светлая шерсть переходит кольцом от груди на шею, и даже вся нижняя часть тела бывает серебристо-серой. Такая окраска хорошо маскирует плывущего животного от выныривающего из глубины хищника, делая котика незаметным на фоне серебристой поверхности воды.

Молодые, 2-3 - летние самцы по своим размерам, форме тела и окраске очень похожи на самок.

Новорожденные северные морские котики весят 3-5 кг и до первой линьки носят совершенно черный и менее пушистый, чем у взрослых, мех. Поэтому их называют черненькими или чернышами.

Передние ласты северных морских котиков очень большие и длинные, похожие на крылья. Скелет ластов сходен со скелетом конечностей наземных животных. Однако он видоизменился в связи с водным образом жизни. В частности, кисть снабжена удлиненными хрящевыми окончаниями пальцев, объединенными кожистой плавательной перепонкой. Двигаясь в воде, котик как бы летит, взмахивая передними ластами - крыльями. При этом во время опасности скорость его передвижения может достигать 15-17 км в час. Однако в спокойном состоянии морской котик плывет со скоростью 9 -11 км в час.

Задние ласты северного морского котика также снабжены большой, выходящей за пределы пальцев, плавательной перепонкой. Они служат рулями и балансирами при плавании и нырянии.

Северные морские котики могут нырять довольно глубоко - до 200 м и более. Правда, они не любят глубоких погружений и предпочитают держаться в поверхностных слоях воды толщиной от 10 до 20 м.

На концах каждого из четырех пальцев задних ластов у котика имеются когти, нужные ему для расчесывания и чистки шерсти. Чтобы почесаться, котик приподнимает и складывает задний ласт, плавательная перепонка отгибается, ­ и когти свободно топорщатся, готовые к применению.

На суше северный морской котик неуклюже перешагивает, опираясь на сгибы ластов. Однако на коротких дистанциях он может довольно быстро бежать галопом, переставляя попеременно пару передних и пару задних конечностей.

Когда котик отдыхает, выбравшись из воды, он расчесывает свою мокрую шерсть когтями задних ластов или растирает себя передним ластом. Таким образом он наносит на шерсть тонкую жировую пленку из секрета сальных желез, расположенных на "ладони".

МЕХ - ШЕРСТНЫЙ ПОКРОВ

Знаменитый мех (волосяной покров) северного морского котика состоит из разреженных остевых волос, панцирем прикрывающих многочисленные более короткие тонкие и извитые пуховые волосы - подпушь. Смазанные жиром сальных желез, остевые волосы смачиваются лишь снаружи, защищая от воды наполненную теплым воздухом подпушь. В такой непромокаемой шубе котику не страшна холодная вода, в которой он безвылазно проводит более половины года. Мех котика к тому же является одним из самых прочных по сравнению с мехом других животных.

Ежегодно осенью у котиков, как и у всех млекопитающих, происходит линька. Старая шерсть постепенно сменяется новой, не особенно нарушая привычный жизненный ритм котиков.

Подросшие черненькие котики в сентябре сбрасывают свой неказистый черный мех. У них отрастает новая, светло-серая пушистая шубка, превращая чернышей в самых красивых из всех котиков - серебристых (или серых).

ОРГАНЫ ЧУВСТВ И ПРИСПОСОБЛЕНИЯ К ВОДНОМУ ОБРАЗУ ЖИЗНИ

ЗРЕНИЕ

Поскольку северные морские котики часть своей жизни проводят на суше, а гораздо дольше живут в воде и даже под водой, их глаза должны видеть во всех этих условиях. При взгляде на котиков впечатляет огромная величина их глаз. Эти глаза могут охватывать большое поле зрения впереди и вокруг головы. Внутреннее строение глаз показывает, что у котика возможно бинокулярное зрение. При этом острота зрения сохраняется на относительно высоком уровне.

От едкой морской воды глаза северных морских котиков защищены утолщенной роговой оболочкой. Внутри глаза сильно развита сосудистая оболочка, включающая отражающий слой - тапетум. Тапетум отражает свет, проходящий через сетчатку глаза, обратно на фоторецепторы. Это двойное прохождение света через сетчатку улучшает зрение котиков в условиях плохой освещенности, например, при глубинном погружении.

На суше морские котики видят также относительно хорошо. Например, в экспериментах они отчетливо различают разные по форме фигуры. В условиях лежбища котики почти не реагируют на неподвижные предметы, но хорошо замечают движущиеся. Многое в их поведении основано на зрительном восприятии. Например, гаремный секач демонстрирует претендентам свою крупную, "выдающуюся" фигуру, а соперники видят и реагируют на нее издалека. Однако во всех ситуациях морские котики больше доверяют своему обонянию, чем зрению, и почти каждый свой шаг сопровождают обнюхиванием.

Когда весной первые котики возвращаются к лежбищу после зимних странствий, они долго плавают возле берега, высоко приподнимая голову над водой и пристально всматриваясь в пустынный пляж - не таится ли там опасность? Если же заметят недоброе, они опрометью бросаются обратно, в спасительную водную стихию.

ОБОНЯНИЕ И ДЫХАНИЕ

Обонятельная и дыхательная системы северных морских котиков приспособлены одновременно к воздушным и водным условиям.

Издалека, на расстоянии, обоняние недостаточно эффективно, и, прежде чем выйти на сушу, морской котик полагается прежде всего на свое зрение, всматриваясь в лежащий перед ним берег. Но как только котик решается выйти на сушу, он внимательно принюхивается к лежащей под ногами земле. Каждый свой шаг в глубину пляжа он сопровождает обнюхиванием. Запах лежбища несет для него богатейшую информацию, например, о том, старое или новое это лежбище, населено ли оно другими котиками, нет ли на нем врагов и т. д.

По запаху секач определяет границы своей территории и брачное состояние самок. Самка отличает собственного детеныша от чужих, узнает свое место на лежбище, различает знакомых и незнакомых ей котиков и многое другое.

Хорошее обоняние северных морских котиков подтверждается морфологией их мозга, где обонятельные отделы достаточно развиты. Сложное строение носовой полости и ее мягких тканей также говорит о высокой чувствительности носа котиков.

Нос котика хорошо приспособлен для погружения под воду. В его носовой полости имеются специальные объемные отделы для оперативной фильтрации и согревания поступающего при вдохе воздуха. Такая оперативность требуется для быстрого выдоха-вдоха, когда котик выныривает лишь на несколько секунд для пополнения легких воздухом.

Обычно, даже вне воды, в спокойном состоянии ноздри котика сомкнуты.

В отличие от наземных животных, котик делает редкие выдохи-вдохи, каждый раз расширяя для этого ноздри. Дыхательная пауза, т. е. время между дыхательными актами, длится около 5-10 с. Перед заныриванием котик быстро выдыхает и глубоко вдыхает воздух, а затем его ноздри замыкаются с помощью специальной мышцы. При погружении в морскую глубину у котика плотно сжимается носовая полость, снабженная изнутри складками, что полностью перекрывает доступ воды в дыхательные пути.

Северный морской котик может оставаться под водой (обычно во время добычи пищи) до 10 минут и более. К долгой задержке дыхания у него приспособлены легкие, снабженные дополнительными долями. Как и у других водных млекопитающих, у котика при нырянии замедляется работа сердца - снижается пульс, а кровь и мышцы способны удерживать в связанном виде большое количество кислорода.

СЛУХ

Северный морской котик хорошо слышит как под водой, так и в воздухе. Ушная раковина представлена продольной кожно-хрящевой складкой длиной около 5 см. На воздухе маленькое коническое ухо котика приоткрывается с помощью ушных мышц, и котик улавливает звук так же, как все наземные животные. Под водой же ухо перегибается, и боковые края ушной раковины плотно смыкаются, препятствуя попаданию воды. Морфологическая структура среднего и внутреннего уха показывает способность котика воспринимать звуки в широком диапазоне, включая ультразвуки.

ТАКТИЛЬНАЯ РЕЦЕПЦИЯ

Тактильная рецепция, т.е. чувство прикосновения, особенно необходима северным морским котикам в период жизни на лежбище. Несмотря на большую скученность котиков в это время, они все же избегают прямого телесного контакта. Однако в определенных ситуациях животные тесно контактируют. Например, кормящая мать позволяет новорожденному не только прислоняться к ней, но и забираться на свою спину, да и сама прикасается к нему мордой или кладет на детеныша голову во время сна. Тактильная чувствительность осуществляется тактильными рецепторами кожи и особыми волосками - вибриссами, которые имеются во всем теле. Особенно много вибрисс расположено на морде. Например, на верхней губе котика их по 22-23 штуки с каждой стороны. Приближаясь друг к другу или к предметам, помимо обнюхивания, они топорщат вибриссы для тактильного восприятия. При передвижении и обследовании предметов в воде котики также постоянно используют тактильную чувствительность.

ВКУСОВЫЕ ОЩУЩЕНИЯ

Вкус северных морских котиков исследован недостаточно. Однако в условиях зоопарков и дельфинариев было замечено, что котики хорошо различают вкус пищи и могут предпочитать определенную рыбу или кальмаров и отказываться от другой пищи, попробовав ее.

СОН НА ВОДЕ И НА СУШЕ

Зимой, когда северные морские котики путешествуют в просторах океана, они усиленно питаются и отдыхают. А отдых - это, в частности, и сон. Как же решают котики задачу - выспаться на воде и не утонуть при этом?

Замечено, что во время сна на поверхности воды котики принимают характерную позу - взвесившись боком в воде, они погружают под воду один из передних ластов. При этом котики выставляют вверх три сложенных вместе ласта - два задних и один передний. Ласты плотно соединяются, что позволяет экономить тепло. Свободным передним ластом, погруженным под воду, котик, не просыпаясь, подгребает, сохраняя нужное положение своего тела в воде.

Исследования показали, что во время сна на поверхности воды северный морской котик может поддерживать необходимую позу благодаря тому, что два полушария его мозга работают асинхронно, т е. часть мозга не спит и контролирует положение корпуса, движение "дежурного" ласта, постановку головы и остальных ластов и т. д. А, поскольку, время от времени котик переворачивается с одного бока на другой, то в результате высыпаются оба его полушария по очереди.

Пауза между дыхательными актами выдох-вдох остается такой же, как при сне на суше, т е. около 5-10 с. Получается, что котик спит и время от времени вздыхает.

Во время сна на берегу северные морские котики принимают разнообразные позы. Чаще всего на суше они спят лежа на брюхе или на боку, а если холодно - свернувшись калачиком и подогнув к пушистому брюху свои голые ласты.

ПОВЕДЕНИЕ

СОЦИАЛЬНАЯ СТРУКТУРА СООБЩЕСТВА

Летняя, лежбищная, и зимняя, морская, жизнь северных морских котиков не имеет никакого сходства, и прежде всего по социальной структуре сообщества.

Летом котики живут на суше среди массы своих сородичей, буквально плечом к плечу с ними. В этой толчее рождаются и вскармливаются детеныши, у секачей идет борьба за территорию, происходят интенсивные, быстротекущие брачные взаимоотношения.

Ну, а зимой, в далеком плавании, северные морские котики практически прекращают взаимодействия между собой, распыляясь поодиночке или мелкими группами по районам своих зимних миграций.

Проследим вкратце эту разную жизнь северных морских котиков.

Весной, в мае, к традиционным репродуктивным лежбищам начинают подходить с моря первые взрослые самцы - секачи. Они, осторожно и с опаской, выходят на берег и укладываются отдыхать, выбрав по запаху привлекательное место.

С каждым из вновь прибывающих претендентов "резиденты" взаимодействуют исключительно агрессивно. Они в боевых стычках делят между собой лежбище на участки для будущих семей - гаремов.

Начиная с июня, когда стычки между секачами стихают, и каждый из них охраняет свою территорию, к лежбищу поодиночке или небольшими группами подходят самки. Они выходят на берег и устраиваются на участке одного из секачей. Чаще всего самки стремятся улечься на том же месте, где обитали в предыдущем году.

Самцы встречают самок и стремятся задержать их на своем участке, преграждая им путь. Постепенно вокруг секачей образуются группы самок, так называемые гаремы.

Со временем, с приходом все новых и новых самок, гаремы растут и наконец, как бы сливаются с соседними. Образуется многочисленное шумное лежбище перемещающихся, кричащих и взаимодействующих между собой северных морских котиков.

Несмотря на то, что самки котиков залегают почти вплотную друг к другу, отношения между ними всегда напряженные, и они активно избегают физических соприкосновений с соседями. Между лежащими поодаль самками постоянно вспыхивают "перебранки", когда какая-то из них нарушает покой соседки. Одна самка выражает свое неудовольствие другой с помощью угрожающего храпения, крика или хорканья - в зависимости от напряженности ситуации. Звуки сочетаются с агрессивными позами, но до укусов, как правило, дело не доходит.

Когда здесь же, на гаремных территориях, у самок появляются детеныши, взаимоотношения между "мамками" становятся еще более напряженными. Они отгоняют соседок от своих малышей, а чужих детенышей от себя, не давая им сосать свое молоко.

Приблизительно через 10 дней после выхода на сушу, рождения детеныша и спаривания, самка северного морского котика отправляется на несколько суток кормиться в море.

На это время чуть подросшие малыши десятками и сотнями собираются на обособленных на лежбище "детских площадках", которые называются еще "детскими садами". Здесь, среди сверстников, черненькие несколько дней крепко спят, а проснувшись, принимаются играть и возиться с другими малышами в ожидании матери.

Приблизительно через неделю мать возвращается на лежбище, разыскивает своего детеныша и в течение нескольких дней кормит его молоком. Затем она вновь уходит кормиться, оставляя малыша.

К месячному возрасту черненькие самостоятельно совершают свои первые походы к ближайшей луже или мелководью. Там вместе с другими детенышами они привыкают к холодной воде, вначале просто сидя под брызгами прибоя и прочесывая мокрую шерсть коготками заднего ласта. Немного позже они заходят в воду, учатся плавать и нырять и играют в жизнерадостной компании сверстников.

У северных морских котиков, в береговой период, вблизи репродуктивных лежбищ, но отдельно от них, формируются холостяковые лежбища. Как видно из названия, там обитают так называемые "холостяки", т. е. не участвующие в размножении самцы разных возрастов. На холостяковом лежбище течет веселая и беззаботная жизнь. Одни животные спят, развалившись в живописных позах, другие - проводят время в турнирных стычках. Не кусая друг друга всерьез, они борются по двое, а иногда и по трое. Здесь оттачивается мастерство боя взрослых самцов, необходимое холостякам в их дальнейшей жизни.

Постепенно в августе начинается линька северных морских котиков и затухает размножение. Животные отдыхают, предаваясь долгому сну, линяют и набираются сил после бурного лета и перед дальними странствиями. Молодежь до отхода на зимовку продолжает питаться материнским молоком и усиленно тренируется, совершенствуясь в плавании и нырянии. Черненькие котики, перелиняв, делаются серенькими (серебристыми).

В октябре, когда становится холодно, северные морские котики, сначала молодые, а в более поздние сроки и взрослые, поодиночке или мелкими группами покидают родные берега. Начинается морская кочевая жизнь котиков-одиночек.

ТЕРРИТОРИАЛЬНОЕ ПОВЕДЕНИЕ И СООТВЕТСТВУЮЩИЕ ЗВУКОВЫЕ СИГНАЛЫ

После того как весной секачи северных морских котиков с драками распределяют между собой участки лежбища, они охраняют их друг от друга и от проникновения чужаков. Самцы знают границы своих территорий по запаху, даже когда лежбище сплошь заполнено самками и детенышами. Они регулярно патрулируют свои владения, прохаживаясь вдоль границ и принюхиваясь к грунту и гаремным самкам. Секач сопровождает свои пробежки специфическим, необычно высоким для крупного животного, цокающим звуком.

Этот звук - сигнал-маяк. Он ставит в известность окружающих о занятости участка и о том, что имеется активный секач, который всегда ждет новых "жен". Всех, кто хочет посягнуть на его территорию, секач предупреждает выразительной, хорошо заметной на расстоянии, приподнятой позой. Возвышающийся среди самок гигант выглядит огромной пирамидой, которую не может не увидеть противник.

Из этой приподнятой позиции, широко разинув пасть и глядя в сторону противника, секач подает свой главный звуковой территориальный сигнал ­ угрожающий рев. Мощный басовитый вибрирующий звук, похожий на сирену теплохода, слышен далеко за пределами лежбища, перекрывая его шум. Часто ревут одновременно несколько секачей. Таким звуком и позой владелец территории предупреждает вторжение чужака.

Если же чужак все же доберется до границы участка, происходит угрожающая демонстрация силы. Хозяин участка бросается грудью на землю и, вытянув шею и голову в сторону противника, подает резкие отрывистые кашляющие звуки - угрожающее хорканье.

Пришелец отвечает аналогичными позой и звуками, распластавшись грудью перед территориальным секачом. Если же и это не останавливает чужака, противники переходят к драке. Они сталкиваются грудью, стараясь потеснить один другого, ухватывая при этом соперника зубами за толстую шкуру на мощной шее или на боку. Задача территориального секача - сместить чужака за пределы своей границы и прогнать его. Как правило, пришелец отступает, спасаясь в море. Пока он бежит по другим участкам, их хозяева подгоняют его, кусая куда попало, не давая передохнуть до самой воды.

Когда на лежбище все спокойно, секачи спят или ухаживают за самками. Однако время от времени, патрулируя свои участки, секачи-соседи встречаются у общей границы и демонстрируют угрожающую позу, распластываясь друг перед другом и хоркая. Так они подтверждают свое присутствие и занятость участка. Эта "добрососедская" демонстрация никогда не переходит в драку. На устоявшемся лежбище секачи-соседи отлично знают друг друга по внешнему виду, запаху и некоторым другим признакам.

Самки северных морских котиков также имеют свою микротерриторию на лежбище. Обычно это собственно место лежки самки на гаремном участке одного из секачей. После того как рождается детеныш, лежка его матери становится их общей территорией, которую самка охраняет от вторжения других самок и чужих детенышей с помощью угрожающих поз и звуков. По мере подрастания детеныша семейная (мать-детеныш) лежка перемещается за пределы гаремного участка секача.

БРАЧНОЕ И МАТЕРИНСКОЕ ПОВЕДЕНИЕ.

ЗВУКОВЫЕ СИГНАЛЫ, СВЯЗАННЫЕ С ЭТИМ ПОВЕДЕНИЕМ

Самки северных морских котиков рождают единственного детеныша в самые первые дни после выхода на лежбище. Уже через несколько дней после появления малыша самка вновь становится привлекательной для самца.

В течение одного дня самец ухаживает за избранной по запаху самкой.

Приближаясь и обнюхивая ее, он издает "гаремный крик", напоминающий стон, и старается удержать избранницу около себя. На следующий день ее запах перестает привлекать самца. Его внимание переносится на другую самку, которую он выискивает среди своих "жен" по запаху. В гареме секача может находиться до 50 и более самок, за каждой из которых он ухаживает короткое время ее брачной восприимчивости, т. е. около суток.

Все время до своего первого выхода для питания в море (около 10 дней) мать не отпускает новорожденного от себя. Она обменивается с малышом тонкими, нежными и тихими "интимными" криками. Если малыш случайно отполз или откатился от матери, она осторожно подтаскивает его зубами и подставляет брюхо с четырьмя молочными сосками. Когда к черненькому приближаются другие котики или пытаются его обнюхать, самка отгоняет их угрожающими звуками и выпадами с широко открытой пастью.

На неделю и больше покидает самка северного морского котика своего детеныша, когда уходит питаться в море. После возвращения на лежбище она должна найти собственного малыша, т к. чужих, как правило, не принимает. Пробираясь среди лежащих котиков к своему месту, самка зовет детеныша громкими блеющими криками. Наконец она отыскивает родного малыша, обычно недалеко от места его рождения. Всех чужих щенков, подбегающих на ее голос, самка отгоняет угрожающими позой и звуками.

Ко времени возвращения матери детеныш тоже начинает разыскивать ее и звать тонкими блеющими криками. Самка и ее черненький узнают друг друга по голосу и запаху. Один-два дня мать остается с малышом, кормит его своим молоком, а затем снова оставляет его, отправляясь на питание. Молоко морского котика очень жирное и питательное, так что, несмотря на такой прерывистый темп кормления, детеныш быстро растет и крепнет. Самка кормит щенка молоком до отхода котиков на зимние миграции в октябре, когда его возраст достигает приблизительно 4 месяцев.

ПИТАНИЕ

Основная пища северных морских котиков - всевозможные виды рыб, кальмары, каракатицы, а при случае, как деликатес, они ловят даже медуз. Некоторые виды, например минтай, мойва, светящиеся анчоусы и кальмары, встречаются в рационе морских котиков чаще других. Однако котики очень гибки в выборе корма и, при необходимости, легко переходят на питание более массовыми, т. е легкодоступными, видами рыб, если становится меньше тех, к которым они привыкли.

Для добычи пищи северные морские котики собираются большими компаниями в акваториях над относительно мелководными повышениями морского дна, так называемыми "морскими банками". В таких зонах обычно обитает очень много рыбы и других морских животных. Как правило, котики питаются стайными рыбами в поверхностном слое воды, не заныривая за ними в глубину, а за кальмарами погружаются на мелководьях. Нередко в желудках котиков находят камешки разной величины. Может быть, именно с щупальцами осьминогов они случайно заглатывают камни, прикрепленные к присоскам. Возможно, эти камни полезны котикам для облегчения переваривания и уничтожения желудочных паразитов, а может быть, и как балласт при нырянии.

Обычно северные морские котики ловят некрупную рыбу, которую заглатывают целиком прямо в толще воды. Если же попадается крупная добыча, то они поднимаются на поверхность океана и, держа ее в зубах, отрывают от нее куски, мотая головой из стороны в сторону, совсем как собака.

Период усиленного питания, восстановления сил и отдыха для северных морских котиков - это зимнее время морских миграций в незамерзающие акватории Тихого океана. Во время же жизни на суше, в период размножения, котики, особенно секачи, значительно реже отправляются за добычей. Занятые охраной своей территории, самцы не уходят с лежбища по 2-3 недели и в это время ничего не едят.

Самки регулярно, на 5-7 дней, отправляются питаться в море, а затем возвращаются к детенышу. Они 1,5-2 дня кормят его своим исключительно жирным (до 50 % жирности) и питательным молоком, а потом снова уходят на охоту в океан.

Работа желудка северных морских котиков и состав потребляемой ими пищи способствуют тому, что корм интенсивно переваривается, всего за 12-14 часов. Таким образом, котик очень быстро восстанавливает затраченную энергию.

Воду северные морские котики не пьют никогда. Они получают необходимую влагу с пищей - рыбой и кальмарами.

ПРОДОЛЖИТЕЛЬНОСТЬ ЖИЗНИ

Северные морские котики живут довольно долго. Некоторые из них доживают до 30 лет и более, и даже 26-27 -летние самки могут иметь детеныша.

Однако до такого возраста доживают лишь немногие котики. Огромное их число погибает еще в детском возрасте от голода, болезней и несчастных случаев. В первые два года жизни гибнут около 70 % молодых котиков, причем очень многие детеныши не способны перенести свою первую зимовку в открытом море и выдержать переход на самостоятельное питание после материнского молока.

В океане северные морские котики могут стать жертвой косатки (Orcinus огса) или, возможно, акулы, но в целом морская жизнь котиков мало известна.

Как и все дикие животные, северные морские котики подвержены всевозможным болезням. Среди них, конечно же, встречаются обычные хирургические заболевания - переломы и вывихи конечностей, травмы глаз, челюстей и кожи. Довольно часто в погоне за добычей котики запутываются и гибнут в рыболовных сетях.

ВОЗДЕЙСТВИЕ ЧЕЛОВЕКА

Взаимоотношения северных морских котиков с человеком всегда оставались напряженными. Как мы уже рассказывали, в прошлые века люди совершали опустошительные набеги на лежбища котиков ради добычи их ценных шкур. В настоящее время ведется очень ограниченный береговой промысел котиков, их репродуктивные лежбища тщательно охраняются, а морской промысел запрещен, так что благодаря этому численность котиков остается на высоком уровне.

Северных морских котиков легко содержать в зоопарках и дельфинариях. Основное условие содержания - доступ к прохладной и чистой воде для моциона и во избежание перегрева. Они хорошо поддаются обучению и демонстрируют чудеса дрессировки в дельфинариях и на арене цирка.

Автор текста Т.В. Лисицина. Любое использование текста возможно только с согласия автора.

Northern fur seals

Almost everybody has heard something about a seal called a “fur seal”. Some people have only vague image of this animal, other watched TV programs about life of seals, and for some of us fur seal is a site of special scientific interest.

For the most of the year northern fur seals wander the vast of the Pacific Ocean. About seven months they keep deep offshore. As a result of evolution they had adapted to water life well enough. Their smooth streamlined body in covered by warm, waterproof, strong fur. Instead of legs they have leathery flippers. Even their ears are small, fit flush to the head tubes which do not hinder sliding in water.

The Ocean is the element of the northern fur seals. They are masterful swimmers and divers, and can even sleep on water. During play seals leap out of the water the same as dolphins.

Fur seals hunt and feed only in water.

Although they spend most of their life in water, they real home is a land, where fur seals are born, take first breath, and nurture.

At the end of spring after winter migration northern fur seals get out from the water at coasts of small islands. During all warm season seals live ashore returning into water only to feed.

CLASSIFICATION AND ORIGIN

The same as all animals nurturing their babies with milk, northern fur seals belong to a CLASS OF MAMMALS (MAMMALIA).

Whole winter, most part of spring and autumn they spend in water. Such pelagic life is possibly only with limbs adapted for swimming. Hands and feet of fur seals were modified into flippers suitable for swimming and maneuvering in water. That is why the order to which walruses and all seals belong is called PINNIPEDIA ORDER. At the sides of the head northern fur seals have small ears in form of turned back tubes. Only members of PINNIPEDIA OTARIIDAE FAMILY possess such ears.

GENUS and SPECIES are NORTHERN FUR SEAL (CALLORHINUS URSINUS), originate from Greek and Latin and means “bear-like”. Young seals and female with their brownish fur really resemble bears.

Northern fur seals inhabit mainly the North Pacific. Several species of seals also live in the southern hemisphere and belong to southern fur seals (Arcto¬cephalus).

Eared seals including the northern fur seal descended from ancient ancestors Enaliarctus mealsi, resembling the otter and loved 24¬25 mln. years ago. They had flippers and were good swimmers. The form of their skull suggests that they could dive for a long time while hunting. The center of all eared seals family members’ dispersal is the Pacific Ocean.

DISTRIBUTION AND MIGRATION

The northern fur seal inhabits northern island of the Pacific Ocean.

During ice-free season from May to November the land population of fur seas is mainly concentrated for breeding on rookeries in several areas. The most draw together on the Pribilof Islands (several hundred thousands), a little less – on the Komandorskie Islands (about 1,5-2 hundred thousands) and the Tuyleny island in the Sea of Okhotsk (about hundred thousands). Small colonies of the north fur seals breed on some of the Kuril Islands and on the San Miguel Island near California. The north fur seal population currently is between 1 – 1,5 mln. seals.

The fur of the north fur seals is very string and warm that has caused mass extermination of seals in the 19th and 20th centuries. The other problem of seals is helplessness on rookeries as the pod of thousands cannot escape fast in water in case of any danger.

One of the reasons that seals choose small hard-accessible islands for rookeries is absence of big predators there which could hunt seals assailable on land. Predators could also break well-functioning structure of rookery, i.e. natural reproduction.

The number of the north fur seals’ rookeries on the Komandorskie and Kuril Islands was larger up to the 19th century. The intensive seal hunting at that time almost destroyed the population of these animals. Some rookeries were recovered due to conservation measures, prohibition of commercial hunting and preservation from poaching. But some rookeries are still empty.

In September-October adult and young seals leave rookeries and swim to the Sea of Japan or on the Californian coast in small groups or individually. Some part of seal’s population dissipates in the Pacific Ocean. They all take a rest and intensely feed at shallow water areas

HABITAT

In warm period seals come out on small and average islands far from the continent. They choose for some unknown reason sand or rocky beaches with flat ramp at shallow water and large puddles renewed by sea tides where seal-babies may learn to swim in safety.

Since old times, rookeries chosen by large pods of thousands had become permanent. Every year after winter travel seals return to the same rookery and even the same part of the coast where they were born. But savage extermination of rookery’s dwellers resulted to the full decay of the rookery. Many of rookeries destroyed in the 19th century are still empty. But due to prohibition of commercial hunting, population of seals has slowly increased. Some of devastated rookeries were repopulated by the settlers from other areas.

What is most remarkable is that new seal rookeries appeared after complete wasteness at the areas where they existed hundred years ago.

APPEARANCE, FORM OF LIMBS, MOVEMENT

Northern fur seal – is a big animal with smooth and streamlined body of a perfect swimmer. Its fur is smooth and shiny black-brown in water. When a seal comes out of water on shore, gives itself a shake and dries, the fur becomes solid and fuzzed. The color of adult males varies from dark-brown, almost black to reddish-brown or sand-colored. Old seals may have streak of gray. The pride of an adult male is heavy and strong neck with harsh fur passing into nightly chest. There is a heavy fat layer under thick skin of neck and chest.

All this “battle armor” of a seal bull is vital for him. They protect a male in fights with competitors while territory carving-up during breeding season.

The northern fur seals have a very small tail of no practical importance.

An adult north fur seal male is much larger than female. Male may weigh more than 200 kg that is 4-5 times more than females’ weight of 50-60 kg (the difference between male and female is called sexual dimorphism). Big size and power give a priority in competitive fighting for a place at rookery. Big male is also visible from far. A competitor sees a “resident” even from the water approaching to the rookery and he may hesitate to demonstrate aggression.

Seals’ females are smaller than males, have brown fur and streamlined body. The fur on the chest is lighter with silver-cream tint. Often lighter fur flows to the neck, and even whole lower part of body may be silver-gray. This coloring is a good camouflage making a seal hidden against a water surface and, thus, protecting it from a predator emerging from the depth

Young 2-3-year old males are similar to females in size, body form and color.

New-born seals weigh 3-5 kg and have black less fluff fur till the first moult than adults.

The foreflippers are large and long looking like wings. The flippers skeleton has all the major skeletal elements of the forelimbs of land mammals, but modified as a result of life in water. Foreflipper has cartilage endings of digits and is webbed. When moving in water, a seal seems to fly, flapping by forelimbs as if wings. Seals can swim up to 15-17 km/h in case of danger, but generally they cruise at 9-11 km/h speed.

Hind limbs of a northern fur seal are also webbed. They function as rudders and balancers for swimming and diving.

The northern fur seals can dive to depths more than 200 m. However, they ordinary don’t dive such depths and prefer to stay in surface layer 10 to 20 m thick.

The hind flippers have claws at the end of each digit for fur combing and cleaning. In order to scratch, a seal rises and flexes hind flipper, web bends, and claws are ready for scratching.

When on land, a seal moves clumsy leaning on the folded flippers. They can run very quickly for short distances by moving pairs of hind and foreflippers in turns.

When a seal rests on shore, it combs its wet fur with hind flipper claws or chafes itself by foreflipper in order to cover its fur with thin fatty film from oil glands on “palms”.

FUR – BODY COAT

Northern fur seal’s fur consists of thin guard hairs covering shorter and denser wavy underfur. Guard hairs are covered by the oil from glands and become wet only from outside protecting warm underfur from water. In such waterproof coat a seal can swim in cold water with impunity. Seal’s fur is also one of the strongest compared to other animals.

Seals molt each year in autumn. The old fur is gradually changed by a new one not affecting seals’ routine rhythm of life too much.

Grown up black pups shed their black fur in September. A new, light gray fluffy fur covers pups turning to the most beautiful silver (or gray) seals.

SENCES AND ADAPTATION TO WATER LIFE

VISION

The northern fur seals spend most of their life in water and even under water, that’s why their eyes are adapted for water conditions. Seals have large eyes that provide wide field of view forward and around head. Internal structure of seal’s eye suggests binocular vision providing, however, rather acute vision.

ОThickened cornea protects seal’s eyes from salt water. Fur seals have a well-developed choroid with reflecting layer called tapetum. Tapetum reflects light passes through eye’s retina back on photocepters. The double light passage through the retina improves eyesight in poor light, for instance, while deep diving.

Fur seals have rather good eyesight on land. Experiments show that seals distinctly identify figures of different forms. At rookeries seals almost do not respond to motionless objects, but notice moving ones. For instance, bull demonstrates to other counterparts its large figure which they see and respond from far. But still in most cases seals rely on their sense of smell more than eyesight and go scenting about.

When in spring seals return to the rookery after winter travelling, the swim near the coast raising their heads high above water and scanning the beach in search of any danger. If they notice something suspicious, they rush back in waters.

SMELLING AND BREATHING

Olfactory and respiratory systems of the northern fur seals are adapted both to air and water.

Olfactory is less effective over a distance, that’s why seals rely on their eyesight before coming out of water scrutinizing each object before them. Coming on shore, a seal sniffs vigorously at the ground. It goes sniffing about. A smell of the rookery contains very important information whether the rookery is new or old, is there any other seals or predators.

According to the smell, a bull determines its territory and breeding condition of females. A female identifies its pups, place at the rookery, males, etc.

Brain morphology with well-developed olfactory divisions of the northern fur seals proves an acute sense of smell. Complex structure of nasal cavity and its soft tissues also suggests high nasal sensitivity.

Seal’s nose is well adopted for diving. There are special volume sections for incoming air quick filtering and warming in its nasal cavity. The agility in this case is very important for quick exhaling-inhaling process when a seal comes up only for few seconds to replenish air stock in lungs.

Usually seal’s nostrils are closed even during resting.

A fur seal has a short and rare exhaling-inhaling cycle compared to land animals. Respiratory pause (a time between each exhaling-inhaling) is about 5-10 seconds. Before diving, a seal exhales, makes a deep breath and close its nostrils using a special muscle. While diving, seal’s nasal cavity with its inner folds is tight compressed, that completely excludes penetration of water in respiratory passages.

A northern fur seal can stay submerged (usually during hunting) up to 10 minutes and more. Its lungs have additional lung lobes and are adapted for long breath holding. As with other marine mammals, when a harbor seal dives, its heart rate slows, and blood with muscles retain more oxygen

HEARING

The northern fur seals have a good sense of hearing both in and out water. External ear is a longitudinal skin-cartilage fold about 5 cm long. In the air a small conic ear opens by ear muscles, and a seal intercept sound the same as land animals. In water ear folds, lateral borders of external ear close keeping out water penetration. Morphologic structure of middle- and inner- ear suggests seal’s ability to perceive wide-ranging sounds including ultrasounds.

TACKTILE

Tactile reception or sense of touch is very important during a rookery season. Despite the overcrowding of a rookery, seals try to avoid direct skin-to-skin contact. But in some cases they can come in contact. For instance, nursing mother allows a pup to lean on and get on its back, and also touches a pup by its neb, put its head on a baby while sleeping. Tactile reception is effected through tactile sensors of skin and special hairs – vibrissae located at the whole body. A lot of vibrissae are on seal’s face. There are about 22-23 vibrissae on the upper lip on both sides of face. Seals move their vibrissae for tactile perception while approaching to some object or to each other. Tactile sensitivity is also used by seals in water while moving to inspecting objects.

TASTE

Little is known about a seal's sense of taste. But observations in zoo and dolphinariums show that fur seals distinguish food taste and also have strong preferences for specific species of fish or squid rejecting other food they’ve tasted.

SLEEPENG IN WATER AND ON LAND

In winter northern fur seals feed and rest intensively while traveling in the ocean. They also have to get enough sleep. As they spend much time at sea, they must sleep in water.

Scientists have noticed that while sleeping in water, a seal assumes specific posture – it floats on one side on the water surface submerging one foreflipper and raising other flippers put together. Flippers are put tight in order to save heat. While sleeping, a seals drags by a free foreflipper to keep its body position in water.

According to the studies, fur seals are able to sleep in water with only half their brains. The other half of the brain remains awake and alert controlling body, head and flippers position. As far as seals periodically turn over, both hemispheres get enough sleep in turns.

Respiratory pause is the same as during sleep on land, i.e. about 5-10 seconds.

On shore fur seals sleep in different postures. Most often they sleep lying on belly or sidelong, and if it’s cold, they lie huddled up and putting their bare flippers to fluffy belly.

BEHAVIOUR

SOCIAL STRUCTURE

Summer, rookery and winter life of seals are absolutely different mainly in social structure.

In summer seals live on shore together with thousands of the counterparts almost shoulder to shoulder. In this crowd pups are born and brought up, bull fight for the territory, intensive and short-living mating games take place.

In winter, during water life, seals almost break all interaction and live individually or in small groups in areas of their migrations.

The first adult males – bulls come out of sea to the habitual reproductive rookeries in May. They come to the beach very carefully and with cautions smelling out attractive place.

“Residents” attitude to the new-comers is very aggressive. They fight with each other for division of the rookery into sectors for their future families called harems.

From June number of fights decreases, each bull protects its territory, and females alone or in small groups come to the rookery. They come out of the sea and settle down on the territory of some bull. Usually they choose the same places as the last year.

A bull meets females and tries to keep them on its area blocking their way. Gradually groups of females are organized around bulls. Such groups are called harems.

In time new females come, harems grow and finally merge with each other. As a result, a numerous and noisy rookery of moving, screaming and interacting northern fur seals forms.

Although seal females are lying almost back-to-back, they avoid touches with neighbors. Conflicts between females break out constantly when one of them shatters the calm of the other. If touched by another, a female seal responds with growling, snorting, roaring, and threat postures, but usually they do not come to biting.

When pups are born, relations between females become even worse. Females chase away neighboring females from their babies and another’s babies keeping them away from milk.

10 days after coming on shore, pup’s birth and copulation a fur seal female returns to the sea to forage for several days.

During this time tens and hundreds of pups gather on the separate areas serving as “playgrounds” or “kindergartens”. Pups sleep here for several days and then play with other peers waiting for mothers.

In a week mother returns on the rookery, finds its baby and nurses it with milk during a couple of days. Then mother leave a pup again to forage.

At about 30-day age pups at the first time go to the neighboring puddle or shallow water where they together with other pups adapt to cold water sitting under spindrift and combing wet fur. Later they enter water, learn to swim and dive, play with peers.

In coastal season seals also form separate bachelor colonies near the reproductive rookeries. There so-called bachelors inhabit, i.e. young males which do not participate in breeding yet. The life of bachelor colonies is full of joy and careless. Some males sleep sprawling, others spend time in fights. They fight by twos or threes, but do not bite each other seriously, only honing their skills of fight required in adult life.

In August northern fur seals start gradually molting, breeding season comes to its end. Animals take a rest, sleep, molt and gain strength after intensive summer and before winter migration. Juveniles suck mother’s milk and train hard, perfecting their swimming and diving skills. Black pups become gray (silver) after molting.

In October when the weather is turning colder, at first young northern fur seals and then adult leave the rookeries one by one or in small groups. They start their marine wandering.

TERRITORIAL BEHAVIOUR AND VOCAL SOUNDING

After division of the territory in spring, fur seal males protect their demesnes from each other and intruders. Males identify their territory by smell even in crowd of females with pups. They regularly patrol the demesnes walking along borders and sniffing to the earth and harem females. While walking, a bull emits specific clicking sounds extraordinary high for such a big animal.

This sound is a kind of signal for the others that the area is occupied and there is an active bull ready to accept new “wives” in his harem. A bull warns all who try to encroach on its territory by well-noticeable S-shaped posture. Towering among females, a bull is well-observable for rivals.

In this posture opening its chaps wide and looking at rival’s side, a bull sounds its main signal in form of threatening roar. Vibrating bass sound is loud and similar to vessel’s siren heard far beyond the rookery and damps down rookery’s noise. Several bulls frequently roar at the same time. In such way an owner of the territory warns intruder.

If intruder still reaches the area border, an owner demonstrates its force. A bull falls on its chest, stretches out its neck and head to the rival’s side and harshly barks.

A rival respond in the same way. And if intruder does not stop, a fighting starts. They push each other chest-to-chest, try to press the enemy, bite each other’s large neck or side. The aim of the resident is to chase the intruder away from its territory. Usually the alien steps back and escapes to the sea. While it runs past other areas, their residents also chase it and bite all the way to the water.

When the rookery life is calm, bulls sleep or pay attention to females. Sometimes patrolling the boundaries, they meet with neighboring bulls and demonstrate forces, barking and roaring. But such “good-neighbourly” demonstration never runs into fighting, in this way males just proves their presence and territory occupation. On the constant rookery bulls know each other in appearance, smell and other features.

Northern fur seal females also have their microterritory on the rookery. Usually it’s a place of female on the harem area of one of the bulls. Mother shares its haul-out site with its pup and protects the place from other females’ and their pups’ invasion by means of threatening postures and sounds. As pup grows their haul-out space shifts out of harem area boundary.

MATING AND MATERNAL BEHAVIOR

VOCAL SIGNALS

Northern fur seal females give birth to one pup soon after arriving on the rookery and in few days they are ready to mate again.

During one day a male pays attention to a female chosen by smell.

A male approaches and nosing a female, then emits “harem call” analogous to groan and tries to hold a female beside. On the nest day a male is no more attracted by the smell of this female. A male turns its attention to the next female among its “wives”. Harem of one bull may contain up to 50 or even more females. A bull may mate with each of them.

A mother keeps a new-born pup close to itself during first 10 days before her departure to forage at sea. Mother communicates with a baby by tender, quite and thin cries. If a baby moves away from mother, she carefully carries a baby back with her teeth and then gives a pup her belly with four mammary nipples. If other seals try to approach to baby or sniff it, a mother chases them by threatening sounds and postures with open mouth.

Mother leaves a baby for a week or more to forage at sea. After returning, she has to find her own baby because usually females reject strange pups. She wriggles through other seals to her place and calls a baby with loud cries. Finally she founds the pup, usually near a place of is birth. She chases all strange pups approaching at her voice by threatening posture and sounds.

A pup also tries to find the mother by the time she returns, calling her by thin cries. They recognize each other by voice and smell. During several days mother stays with pup and nurse it with milk and then leave again for feeding. Fur seal’s milk is rich and nutritive. That’s why despite the breaks in nursing, pups grow fast. A female nurses a pup till their departure in October when pup is about 4 months old.

FEEDING

Northern fur seals different kinds of fish, squid, cuttlefish, and even jelly-fish. Some kinds of fish they prefer more than others, for instance, walleye pollack, capelin, lanternfish, squids. But if the number of habitual food reduces, seals can easily change the diet to the widespread and easily-accessible fish species.

Northern fur seals hunt in large groups in relatively shallow-waters on co-called “marine banks”. There are a lot of fish and other animals in such areas. Usually fur seals eat schooling fishes near the surface and do not dive deep. To hunt squids, they dive at shallow-water. Scientists have found stones in the stomachs of seals. May be they swallow stones occasionally, together with squid’s tentacles, or for assisting in digestion and reduce of intestinal parasites, and may be these stones add extra weight for ballast while diving.

Usually northern fur seals hunt small fish and swallow it whole in water. If they catch large fish, they rise at the surface and tear it into chunks shaking their heads the same as dogs.

Northern fur seals feed and rest intensively in winter during marine migrations to ice-free waters of the Pacific Ocean. During breeding season seals and especially bulls hunt rarely. Defending their territory, males do not leave the rookery for 2-3 weeks and during this time do not eat anything.

Females leave their pups for 5-7 days for foraging at sea. During 1,5-2 days they feed babies with very rich (up to 50% fat content) milk and then go out for hunting again.

Northern fur seals’ gastric activity and food content provide intensive digesting of the food for 12-14 hours. That’s why seals recover energy very fast.

Northern fur seals never drink water. They generally obtain the water they need from their food

LONGEVITY

Northern fur seal live quite a long time. Some species live up to 3- years and even more. 26-27-year old females still may have pups.

But the most live less. There is high pup mortality from hunger, illnesses and incidents. About 70% of young seals die in the first two years. Many pups can’t survive during their first wintering at the open sea or can’t stand switch to adult food.

Northern fur seals can be preyed upon by killer whales (Orcinus оrса) or sharks, but in general little is known about their marine life. As all wild animals seals are susceptible to different diseases among which usual surgical disorders – fractures, dislocations, eye, jaws and skin injuries. Frequently they can become entangled in fishing nets caused drowning.

HUMAN IMPACT

Relations between northern fur seals and human were always strained. In past people devastated seals’ rookeries for fine coats of fur seals. Nowadays seals’ coastal hunting is restricted, their rookeries are protected, and marine hunting is prohibited. Thanks to these measurements seal population remain high.

Northern fur seals are easy to keep in zoos and dolphinariums. The main is to provide an access for cool and clear water for physical exercise and to avoid overheating. Kept in captivity, seals are easy to train. These animals perfectly perform tricks and entertain visitors in dolphinariums and circuses.

Copyright belongs to T.V. Lisitsina. Any use of the text is only with consent of the author.